Liebig Justus von

12 mai 1803-18 avril 1873
Professeur à l'Université de Giessen dès l'âge de 21 ans, sur la recommendation de Alexandre von Humbolt. Il est considéré comme le fondateur de l'agriculture industrielle, basée sur la chimie organique. L'histoire de la culture de tissu végétal a eu un commencement complexe, du fait de son association avec plusieurs disciplines. Retenons ici que Justus Liebig a établi le caractère crucial pour la croissance des plantes des sels minéraux contenus dans le sol; si un de ces nutriments essentiels fait défaut, tous les autres qui sont présents sont inutiles. Ceci a mené à des analyses du sol, et Knop a développé un engrais (liquide de Knop) suivant sa méthode de préparation des superphosphates qui est encore employé aujourd'hui.
On lui doit également la découverte du chloral (1832) et celle de l'émulsine (1837). En 1840, Liebig énonçait sa loi du minimum: Le nombre de nutrients essentiels dont un organisme a besoin pour naître et se développer tend vers un minimum critique (figure). Liebig détruisit définitivement la théorie de l'humus en soutenant avec passion la théorie minérale des engrais: les plantes se nourrissent exclusivement de sels minéraux et d’eau; leurs sources en carbone et en azote sont le CO2 et l’azote ammoniacal atmosphériques. Cette conception est à l’origine des lois fondamentales de l’agriculture: les éléments puisés dans le sol par les plantes cultivées doivent lui être restitués sous forme d’engrais, car leurs quantités sont limitées.

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