Civisme

Le civisme est un attachement à sa cité tel que les droits y sont subordonnés aux devoirs. L’histoire de Cincinnatus, racontée par l’historien romain Tite-Live puis reprise par Rousseau et Montesquieu de même que par les pères de la Constitution américaine, est la parfaite illustration du civisme. Tite-Live raconte l'histoire de Cincinnatus, le patricien paysan qui a sauvé sa patrie, sans rien lui demander en retour. Un jour (~ 485), une délégation de sénateurs est venue le rencontrer alors qu'il labourait ses terres; elle lui proposa d'être dictateur de Rome pendant quelques semaines, le temps de vaincre les Eques. Cincinnatus remplit sa mission puis revint à sa charrue sans songer à conserver le pouvoir et sans demander de récompense.
Le citoyen a d'abord des devoirs. Sa liberté c'est sa responsabilité. Jean-Jacques Rousseau, qui apprit le latin chez les Jésuites, et Montesquieu qui fréquenta un collège oratorien, furent tous deux élevés dans le culte du vieux modèle romain. Le premier en tira les bases de son contrat social de même que l'idée que l'homme naît bon et qu'il est corrompu par la société (quand elle est trop évoluée). Le second en tira sa célèbre définition de la vertu tout en demeurant un défenseur des privilèges de la noblesse dont il était issu, et il proclama que la démocratie était le meilleur des gouvernements. Ces idéaux romantiques combinés avec le réalisme des colons anglo-saxons d'outre-Atlantique donnèrent la constitution américaine.

Peu après la déclaration de l'indépendance, un groupe d'officiers français et américains formèrent un club: les Cincinnati. Ce mouvement aura assez d'importance pour qu'une ville de l'État de New-York lui emprunte son nom. Le président Kennedy a tenté d'enrôler tous les Américains dans ce club en leur disant: «Ne vous demandez pas ce que l'État peut faire pour vous, demandez-vous ce que vous pouvez faire pour lui.»

Essentiel

À quelles conditions l'appel au civisme peut-il être entendu? Où trouver les mobiles permettant de remplir ses devoirs de citoyen? Il est hélas! plus facile de les trouver dans une religion ou un patriotisme fanatiques que dans une inspiration élevée qui permet de servir son pays sans exiger en retour l'ivresse du pouvoir individuel ou collectif.

Enjeux

L’histoire de la démocratie athénienne et celle de la République romaine, telle que nous la présente Tite-Live, sont exemplaires. À l’origine des démocraties, les citoyens sont les parents de l’État, ils sont disposés à payer de leur temps et de leur vie pour le protéger et assurer sa croissance; à la fin, ils en sont les enfants gâtés. Ils ne se donnent même plus la peine de voter aux élections et il est exclu qu’ils paient de leur temps et de leur personne: c’est tout juste s’ils acceptent de payer des taxes.
La plupart des démocraties occidentales en étaient à ce stade à la fin de la décennie 1920. Plusieurs ont disparu, celles de d’Allemagne et d’Italie notamment, d’autres ont été ébranlées, celle de la France, par exemple. La guerre de 1939-45 devait ramener tous ces pays à l’esprit de l’origine des démocraties. Puis le balancier repartit en direction de la démagogie, provoquant une surenchère du côté des droits.

Aux élections législatives de juin 2002 en France, 40% des électeurs se sont abstenus de voter. Au premier tour des présidentielles, quelques mois auparavant, le taux d’abstention avait aussi été très élevé et le candidat d’extrême droite, Jean-Marie Le Pen, avait obtenu 17% des voix, devançant ainsi le candidat socialiste Lionel Jospin et passant au second tour. Le taux d’abstention est également à la hausse aux États-Unis:
    «Le droit de vote est l’élément central de notre système de gouvernement. Il y un siècle, 80% de tous les électeurs exerçaient leur droit de vote lors des élections présidentielles. Aujourd’hui le taux est de 50%. Les États-Unis, le phare et le rempart de la démocratie moderne, se classent maintenant derrière la plupart des autres pays libres pour ce qui est de l’exercice du droit de vote. […] La politique est devenue un sport de spectateurs.» (Lee Hamilton, représentant de l’Indiana au Congrès américain, décembre 1998 - lien désactivé).
L'appel au civisme devient nécessaires dans ces conditions, mais il est un symptôme avant d'être un espoir.

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